Onze collega’s van Panorama hebben een uitgebreide feature geschreven over de hele geschiedenis van Playboy en onze eindbaas Hugh Hefner. Lees een voorstukje hier. Wil je het hele verhaal over Hefners leven en de groei van Playboy lezen? Bestel de nieuwe Panorama hier, of lees het op Blendle.

Lees ook: Il dolce far niente: zo leer jij de kunst van het nietsdoen

Hij veroorzaakte een culturele én een seksuele revolutie in Amerika, werd gearresteerd en later bijna vervolgd voor drugshandel, is schatrijk en deelde met meer dan duizend vrouwen de lakens. Duik mee in het leven van Hugh Hefner en zijn liefdesbaby: Playboy.

Noem op een feestje of tijdens de borrelpraat enkel de naam Hugh Hefner en je hebt onmiddellijk genoeg gespreksstof voor de rest van de avond. De inmiddels 91-jarige excentrieke Amerikaan staat bekend om de wilde feesten op zijn iconische landgoed in de heuvels van Holmby Hills, even buiten Beverly Hills, Los Angeles. Om zijn badjas, kapiteinspet en zijn pijp, hoewel hij die sinds een beroerte in 1985 enkel nog voor de sier bij zich draagt. Om zijn talloze relaties met beeldschone en vooral véél jongere vrouwen. En natuurlijk om het tijdschrift dat hij in december 1953 op de markt brengt en dat niet alleen een seksuele revolutie in het tot dan zo preutse en puriteinse Amerika teweeg brengt, maar nog altijd miljoenen mannen over de hele wereld elke maand weer in vervoering brengt.

Met bijna 64 jaar geschiedenis en bijna dertig internationale edities die in meer dan vijftig landen verschijnen, is Hefners geesteskind niet alleen tot de dag van vandaag een groot succes, het is ook een van de bekendste merken ooit gemaakt. En dan te bedenken dat het allemaal bijna nooit zover gekomen was. In het najaar van 1952 staat de toen 26-jarige Hugh Hefner op de rand van een brug nabij Michigan Avenue in het hart van Chicago en wikt en weegt hij om in het ijskoude water van de Chicago River te springen en zo een einde te maken aan zijn tot dan toe zeer teleurstellend verlopen leven. Het huwelijk met zijn eerste vrouw, Mildred ‘Millie’ Williams is liefdeloos en hoewel zijn college sweetheart op dat moment hoogzwanger is en korte tijd later van dochter Christie zou bevallen, heeft hij haar nooit echt vergeven dat ze toen hij tijdens zijn militaire diensttijd in het buitenland gestationeerd was een affaire had met een andere man. Toegegeven, de schuld die Millie voelt wanneer ze die buitenechtelijke relatie opbiecht, leidt er wel toe dat zij hem oogluikend toelaat om het bed met andere vrouwen te delen, maar Hefner wil eigenlijk onder het huwelijk uit en gruwelt bovendien van het idee dat hij voor het eerst vader dreigt te worden.

23-hugh-hefner.w750.h560.2x

Wat heeft hij Millie en hun eerste kind eigenlijk te bieden? Hij is niet veel meer dan een tweederangs journalist die sinds enkele maanden werkeloos thuis zit, omdat hij bij zijn vorige werkgever Esquire opstapte toen hij geen loonsverhoging van vijf dollar kreeg. Een recente reünie van zijn middelbare school vormt de druppel, want hoewel hij als medeorganisator van het feest dat de naam Stag Party krijgt al zingend en dansend de avond van zijn leven heeft, wordt hij eenmaal terug thuis in zijn eenvoudige woning in een buitenwijk van de Windy City weer geconfronteerd met de grauwe werkelijkheid van zijn bestaan. Staand, hoog boven het snelstromende water zucht hij en vraagt hardop aan niemand in het bijzonder: “Is dit alles wat er is? Is dit mijn leven?”

Een plotselinge koude windvlaag doet hem wankelen op de brugrand en hij hoeft er maar aan toe te geven en alles is voorbij. Maar juist op dat moment volgt in zijn hoofd het antwoord. Nee! Hij is pas 26. Er is nog alle tijd om iets van zijn leven te maken. Misschien moet hij voor zichzelf beginnen. Een eigen blad, met de thema’s die hem nauw aan het hart liggen. Een tijdschrift over de mooie dingen in het leven, over reizen, films, muziek en de nieuwste musthavegadgets. Vol sterke leesverhalen en diepte-interviews met de sterren van nu. En met foto’s van ’s werelds mooiste vrouwen, die in uitdagende poses figureren en het liefst zo min mogelijk kleding dragen. Een blad dat informeert, maar ook enthousiasmeert en waar mensen op straat, staand bij de koffieautomaat op het werk of tijdens een feestje met rode wangen over praten.

Hefner stapt van de brugrand af en loopt fluitend naar huis. Een eigen blad, dát is het plan. Een naam heeft hij dan ook al: Stag Party, dezelfde naam die het recente reüniefeest ook droeg. Als een jaar later de eerste editie van zijn eigen blad in de winkel ligt, staat er evenwel niet Stag Party op de cover, maar een andere en inmiddels heel beroemde naam.

Duik in Panorama mee in de roemruchte geschiedenis van Hugh Hefner en Playboy Magazine.

Hugh Hefner