De mensheid stuurde al een robotachtige strandbuggy over het rode zand op Mars, maar een simpel ritje door welke grote stad dan ook duurt eeuwen met al die files. Het is dan ook geen verrassing dat veel mensen zich afvragen wanneer de eerste vliegende auto op de markt komt, waarmee we hoog boven het vastzittende verkeer kunnen vliegen. Want afgezien van politie- en traumahelikopters, blijven onze stadse luchten verbazingwekkend leeg. Het is dit vraagstuk dat ons naar een afgelegen meer in het noorden van
Californië brengt.

De zon is nog maar net op en we zweven al tientallen meters boven de grond. We ruisen langs de boomtoppen voordat we verder de lucht in gaan. Naast ons zit een beer van een vent, hij is ex-gevechtsvliegtuigpiloot, die abrupt de stuurknuppel loslaat en zegt: ‘Vlieg jij maar’. Ter verduidelijking: ik heb nog nooit een vliegtuig bestuurd. Al koffie leutend over de snelweg rijden met Physical Graffiti uit de speakers, is het dichtst wat we bij extreme motorsporten zijn gekomen. Maar in plaats van in onze broek te poepen, pakken we de stick vast en maken we een scherpe bocht. Een glimlach landt op ons gezicht. Het glimmende, futuristische vaartuig waarin we zitten is de Icon A5. Het ontwerp lijkt op een pod, waardoor het meer wegheeft van een James Bond-uitvinding dan van een klein vliegtuig. Het effect van met voertuig door de lucht scheren is hetzelfde als een motor over de weg. De A5 kan opstijgen en landen op land en water, en kan achter een auto gespannen worden.

Man met een missie

De mensen achter de Icon praten graag over het democratiseren van vliegen en proberen ondertussen nieuwe uitvindingen de lucht in te krijgen. Het uitzicht van recreatief vliegen is hoopvol, na een paar decennia stil te hebben gestaan. Steeds minder mensen leren vliegen sinds de piek in 1980, dat valt niet te ontkennen. Privépiloten zijn vaak oudere, blanke, conservatieve mannen. Hoewel het op Fox News lijkt alsof dit de grootste demografische groep is, is dat niet zo. Voeg daaraan toe dat het design van kleine vliegtuigen zoals de Cessna en Piper niet erg vooruitgegaan is sinds 1950, dankzij een conservatieve markt en een Federal Aviation Administration proces dat innovatie tijdrovend en duur maakt. Oude mannen en ouderwetse vliegtuigen zijn niet bepaald
het recept voor een goede toekomst.

Lees ook: Maak kennis met de Hennessey hypercar die 465 km/u aantikt

De man achter Icon, CEO Kirk Hawkins, maakt zich geen zorgen. Zittend in de vliegschool van het bedrijf, bij Lake Berryessa in Napa Valley, ziet hij eruit als een man met een missie. Hawkins’ persoonlijke verhaal is als een stripverhaal over een superheld. Nadat hij een diploma haalde in mechanische bouwkunde aan de Clemson-universiteit, was hij projectleider bouwkunde bij een vliegtuigaannemer, voordat hij terug naar school ging voor zijn master aan Stanford. Hij werd F16-piloot voor de Air Force voordat hij weer terug naar Stanford ging om bedrijfskunde te studeren en uiteindelijk Icon te starten. Hij is knap en heeft een goede bos haar. Ook al heeft niemand hem ooit in een strak pakje misdaad zien bestrijden, zou het ons niets verbazen als hij dat deed.

Dit is het begin van de feature, lees het hele verhaal op Blendle of in de Playboy die nu in de winkel ligt.

a5